Antecedentes históricos del tratamiento del agua

Antecedentes históricos


Descarga directa de las aguas residuales
Muchas ciudades antiguas tenían sistemas de drenaje, pero su objetivo principal era llevar el agua de lluvia lejos de los techos y las aceras. Un ejemplo notable es el sistema de drenaje de la antigua Roma. Incluía muchos conductos de superficie que estaban conectados a un gran canal abovedado llamado la Cloaca Máxima (“Gran Alcantarilla”), que llevaba el agua de drenaje al Río Tíber. Construida en piedra y a gran escala, la Cloaca Maxima es uno de los más antiguos monumentos existentes de la ingeniería romana.

Cloaca Máxima

Hubo poco progreso en el drenaje urbano o en el alcantarillado durante la Edad Media. Se utilizaron bóvedas privadas y pozos negros, pero la mayoría de los residuos fueron simplemente arrojados a las alcantarillas para ser arrastrados a través de los desagües por las inundaciones. Los inodoros (retretes) se instalaron en las casas a principios del siglo XIX, pero normalmente estaban conectados a las fosas sépticas, no a las alcantarillas. En las zonas densamente pobladas, las condiciones locales pronto se volvieron intolerables porque los pozos negros rara vez se vaciaban y se desbordaban con frecuencia. La amenaza a la salud pública se hizo evidente. En Inglaterra, a mediados del siglo XIX, los brotes de cólera se atribuyeron directamente a los suministros de agua de pozo contaminados con desechos humanos procedentes de bóvedas y fosas sépticas privadas. Pronto se hizo necesario que todos los inodoros de las grandes ciudades estuvieran conectados directamente a las alcantarillas. Esto transfirió las aguas residuales del suelo cerca de las casas a los cuerpos de agua cercanos. Así, surgió un nuevo problema: la contaminación de las aguas superficiales.

Los avances en el tratamiento de aguas residuales
Solía decirse que “la solución a la contaminación es la dilución”. Cuando se descargan pequeñas cantidades de aguas residuales en una masa de agua corriente, se produce un proceso natural de autodepuración de la corriente. Sin embargo, las comunidades densamente pobladas generan cantidades tan grandes de aguas residuales que la dilución por sí sola no evita la contaminación. Esto hace necesario tratar o purificar las aguas residuales hasta cierto grado antes de su eliminación.

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La construcción de plantas centralizadas de tratamiento de aguas residuales comenzó a finales del siglo XIX y principios del XX, principalmente en el Reino Unido y los Estados Unidos. En lugar de descargar las aguas residuales directamente en un cuerpo de agua cercano, primero se pasaba por una combinación de procesos físicos, biológicos y químicos que eliminaban algunos o la mayoría de los contaminantes. También a partir del siglo XX, se diseñaron nuevos sistemas de recogida de aguas residuales para separar las aguas pluviales de las aguas residuales domésticas, de modo que las plantas de tratamiento no se sobrecarguen durante los períodos de tiempo húmedo.

Después de mediados del siglo XX, la creciente preocupación pública por la calidad del medio ambiente llevó a una regulación más amplia y estricta de las prácticas de eliminación de aguas residuales. Se necesitaban niveles más altos de tratamiento. Por ejemplo, el pretratamiento de las aguas residuales industriales, con el objetivo de evitar que los productos químicos tóxicos interfieran en los procesos biológicos utilizados en las plantas de tratamiento de aguas residuales, se convirtió a menudo en una necesidad. De hecho, la tecnología de tratamiento de aguas residuales avanzó hasta el punto de que se hizo posible eliminar prácticamente todos los contaminantes de las aguas residuales. Sin embargo, esto era tan costoso que no se justificaba un nivel de tratamiento tan alto.

Las plantas de tratamiento de aguas residuales se convirtieron en grandes y complejas instalaciones que requerían considerables cantidades de energía para su funcionamiento. Tras el aumento de los precios del petróleo en el decenio de 1970, la preocupación por la conservación de la energía se convirtió en un factor más importante en el diseño de nuevos sistemas de control de la contaminación. En consecuencia, la eliminación de tierras y la eliminación de aguas residuales en el subsuelo comenzaron a recibir una mayor atención cuando era factible. Esos métodos de control de la contaminación de “baja tecnología” no sólo podrían ayudar a conservar la energía sino que también podrían servir para reciclar los nutrientes y reponer los suministros de aguas subterráneas.

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